日本刀と財源

時の政府の財源は、時代が変わればその有様も変わります。今では考えられませんが、刀剣が重要な財源となった時代もありました。例えば室町時代、日本は世界に冠たる武器輸出国でした。日本刀は中国に高く評価され、当時の明王朝に向けて大量の日本刀が輸出されたのです。もちろん日本刀が評価され始めたのは室町時代以前に遡ります。平安時代には宋王朝が深い関心を寄せ、日本刀の美術的価値や切れ味に注目が集まっていました。宋の詩人として名高い欧陽脩は日本刀に関する歌を詠じ、その美しさを称揚したと言われています。古代には中国の刀剣の足下にも及ばなかった日本刀が、独自の発展を急速に遂げたことを意味するものと言えるでしょう。さはれ実用的な発展は室町時代以降を待たなければならず、裏を返せば室町時代の職人の技術が飛躍的に向上したと言えます。その甲斐あって中国人のイメージが「美しい日本刀」から「よく切れる日本刀」に変化し、輸出用の大量生産が実現したのでした。

日本刀は幕府のお金を生み出したわけですが、同時に武士の仕事も創出しました。戦国時代にあっては、武者修行することが処世術だったわけです。豪族から浪人に落ちぶれた人たちは一念発起して再就職を目指し、武芸の鍛錬に勤しみました。スキルアップして労働者としての自分を高く売ろうとする行為は、今も昔も変わらないものなのです。

その武芸の真価はと言えば「首取り」でした。合戦において日本刀は最初から活躍するわけではなく、現代人がイメージする白兵戦は稀だったとされています。実際軍忠状は弓矢や槍による負傷の説明に多くが割かれており、刀傷はほとんど見られません。

皇室と刀

皇室の刀と聞いてすぐに思い浮かべるのは「草なぎの太刀」でしょう。三種の神器として人口に膾炙しています。しかし皇室にはその他にも神聖な刀が存在します。その一つが「壺切御剣」です。9世に宇多天皇が後の醍醐天皇の立太子に際して授けたと伝えられており、爾後儀式化し、慣例となりました。刀そのものは藤原基経が献上したと言われています。皇室では儀式を尊ぶため、刀の授受は立太子の必要条件ともなっているのですが、それを象徴する事件が11世紀に起こっていました。後一条天皇の恣意的な立太子に対して、藤原家が首を縦に振らず、壺切御剣の献上を拒否したというのです。当時の藤原家の栄華を物語って余りあるエピソードであるとともに、皇室と儀式との結びつき、皇室と刀剣との関係性がよく分かる話ではないでしょうか。

悠久の歴史を誇る刀剣の文化は神性を帯びるばかりでなく、歴史学的な解明にも貢献しています。現存する日本刀の一つである、稲荷山古墳から出土した鉄剣は、保存処理によって金象嵌の銘文を出現させました。銘文の一部に「ワカタケル大王」とあったことから、当時の雄略天皇の側近の功績が記されていると判明し、同時に、ヤマト政権の勢力が5世紀後半には関東にまで及んでいたことが証明されたのです。

日本の刀剣は宗教的色彩を帯びてもいますが、むろん実用面でも発展を遂げてきました。その証左が槍の発展だと言えます。長い柄に尖ったものを付けるだけの原始的な武器は世界各地で見られますが、日本では刀を先頭に付けた槍の原型が鎌倉時代中期に発生し、室町時代以降は武器の主流に躍り出ました。因みに日本槍の起源は九州の豪族であった菊池氏の開発にあったとされています。